Histoire du traîneau à chiens (quand et où cela a commencé)

Quand beaucoup pensent au traîneau à chiens, ils pensent à l’incroyable histoire de Balto et les souvenirs du film Disney peuvent inonder leur esprit. Cependant, le traîneau à chiens a une longue histoire qui tire son origine bien avant Balto.

On estime que le traîneau à chiens est né il y a 3 000 ans dans ce que l’on appelle aujourd’hui la Sibérie moderne. Les premiers enregistrements remontent à 1 000 après JC. Le traîneau à chiens était également utilisé par les Inuits du nord du Canada bien avant l’arrivée des colons européens.

Les colons européens sont finalement arrivés sur le continent nord-américain et ont trouvé une culture où la pratique du traîneau à chiens était profondément ancrée dans leur vie quotidienne.

Un regard plus approfondi sur l’histoire du traîneau à chiens

Il y a une longue histoire de compagnie entre l’homme et le chien. En tant qu’êtres humains, nous utilisons des chiens pour nous aider à chasser, garder et faciliter les déplacements depuis des milliers d’années.

En fait, il existe des preuves d’utilisation de chiens domestiques sur l’île de Zhokov en Sibérie qui remontent à 9 000 ans !

Quand il s’agit de traîneau à chiens, le premier enregistrement connu remonte à environ 1 000 après JC. Cependant, les archéologues ont trouvé des preuves suggérant que le traîneau à chiens était utilisé en Sibérie il y a plus de 3 000 ans.

Une grande partie de l’histoire que nous connaissons du traîneau à chiens vient des Inuits du Nord du Canada, ce qui est bien antérieur à tout contact européen.

Le traîneau à chiens était profondément ancré dans la culture des Inuits autochtones.

Ils utilisaient des traîneaux à chiens pour transporter de la nourriture et des fournitures. Leur type de traîneau à chiens était très différent de ce que nous connaissons aujourd’hui.

Ils chargeaient normalement les traîneaux avec une quantité minimale de cargaison (normalement du bois de chauffage ou de la nourriture) et n’avaient qu’un à trois chiens pour les tirer. Le traîneau à chiens était un mode de vie et a grandement amélioré le mode de vie des Inuits.

Ce n’était pas un sport, comme c’est souvent ce que les gens pensent maintenant quand ils pensent à la luge.

Le traîneau à chiens est présenté aux colons

À leur arrivée sur le continent nord-américain, les colons et les explorateurs ont été intrigués de découvrir une culture qui utilisait la pratique du traîneau à chiens depuis de nombreuses années. Ces colons ont lentement commencé à apprendre le traîneau à chiens et à adopter son utilisation.

Non seulement ils l’ont fait dans le nouveau pays où ils s’étaient installés, mais ils l’ont également ramené en Europe.

Les explorateurs russes sont crédités d’avoir « modernisé » le traîneau à chiens et de l’avoir rendu plus efficace. Ils ont été initiés au traîneau à chiens dans les années 1700 et ont reconnu son utilité dans leur propre pays en raison de leur climat.

Ils ont finalement commencé à organiser les chiens de traîneau par paires ou en file indienne, ce qui était très différent des traditions inuites.

Les Russes ont également formé un chien de tête pour prendre des commandes spécifiques, maximisant ainsi l’efficacité du traîneau à chiens. En plus de cela, ils ont utilisé jusqu’à 16 chiens dans une équipe.

Les Russes ont donné à chacun des chiens une place spécifique dans l’alignement et les ont entraînés en fonction de leur place. Cela a permis aux Russes d’augmenter la taille d’une charge qu’une équipe de traîneaux à chiens pouvait transporter.

Les colons des Amériques ont également utilisé des traîneaux à chiens à leur avantage.

Étonnamment, ils ont été utilisés par l’armée canadienne pendant la guerre de Sept Ans (1754-1763) pour transporter de la nourriture, des marchandises et du matériel militaire.

Les chiens de traîneau ont également été largement utilisés à la fin du 19e siècle lors de la ruée vers l’or en Alaska. Un grand nombre de «camps d’or» ont été établis par des colons dans l’espoir de trouver de l’or et de faire fortune. Pendant l’hiver, bon nombre de ces camps aurifères n’étaient accessibles qu’en traîneau à chiens.

En fait, sans les chiens de traîneau, les villes créées par la ruée vers l’or de l’Alaska n’auraient jamais pu exister.

Le traîneau à chiens en Alaska était très critique!

Croyez-le ou non, jusqu’en 1963, la livraison du courrier en Alaska se faisait principalement par l’utilisation de chiens de traîneau. Environ 500 à 700 livres de courrier ont été chargés sur chaque traîneau et transportés par un attelage de huit à dix chiens. Il a été constaté que les chiens étaient en fait beaucoup plus efficaces à utiliser dans des conditions hivernales que les bateaux, les trains ou les chevaux.

Comme mentionné précédemment, l’utilisation du traîneau à chiens s’est répandue dans de nombreuses autres régions du monde. Il a été utilisé dans des endroits comme le Groenland, la Sibérie, la Norvège, la Finlande et même l’Antarctique.

Les premiers explorateurs de l’Arctique ont utilisé des chiens de traîneau et finalement, Ronald Amundsen (un explorateur norvégien) est devenu la première personne à atteindre le pôle sud, grâce à l’utilisation de traîneaux à chiens.

Courses

Historiquement, le traîneau à chiens a toujours eu une sorte de rivalité occasionnelle. La première course officielle de traîneaux à chiens a eu lieu en 1908 à Nome, en Alaska.

Dix ans plus tard, cette course deviendra légendaire car elle suit un parcours similaire à celui réalisé par Leonhard Seppala et son chien Balto. Aujourd’hui, plusieurs courses de traîneaux à chiens ont lieu au Canada, aux États-Unis et en Europe.

Iditarod

L’Iditarod est peut-être la course de traîneaux à chiens la plus connue et la plus célèbre au monde.

Il s’agit d’une course annuelle longue distance qui suit un parcours de 938 milles d’Anchorage, AK à Nome AK. Cela a commencé en 1967 et le parcours a été modifié en 1973 pour rendre la course beaucoup plus intense et difficile.

Finnmarkslopet

La Finnmarkslopet est une course créée en 1981 et directement inspirée de l’Iditarod.

L’itinéraire est de 600 km à 1200 km et traverse le Finnmark dans le nord de la Norvège. C’est la course la plus longue et la plus dure d’Europe.

La Grande Odyssée

Cet événement de course est assez nouveau, il a été lancé en 2005 et traverse les Alpes françaises et suisses. Les concurrents internationaux suivent un parcours de 900 km qui serpente à travers les magnifiques montagnes alpines d’Europe.

Quête du Yukon

La Yukon Quest est considérée comme la course de chiens la plus difficile au monde. Son parcours de 1 000 milles va de Fairbanks, AK à Whitehorse, Yukon.

Dans cette course, les mushers suivent d’anciennes routes qui étaient couramment utilisées à l’apogée du traîneau à chiens. Les conditions de cette course sont connues pour devenir très risquées, c’est pourquoi elle est considérée comme la course la plus difficile au monde.

Célèbres chiens de traîneau

Balto et Togo

L’événement le plus célèbre de l’histoire du traîneau à chiens moderne a été la « Grande Course de la Miséricorde ». En 1925, il y a eu une épidémie de diphtérie dans la petite ville de Nome en Alaska. Nome était à court d’antitoxine qui pourrait sauver des centaines de personnes. Le sérum le plus proche était à Nenana, en Alaska.

L’antitoxine n’a pas pu être livrée au-delà de Nenana et la seule option était de la récupérer à l’aide de chiens de traîneau.

Togo et Balto étaient les chiens de tête qui ont aidé à amener l’antitoxine de Nenana à Nome (une route de 674 milles) en seulement six jours. Cet événement était si populaire lorsqu’il est arrivé qu’il y a même une statue de Balto à Central Park.

Anne

Anna était un petit Husky d’Alaska qui a repris le rôle de chien de tête lors d’une expédition sur la côte arctique. La raison pour laquelle Anna est un chien si important dans l’histoire du traîneau à chiens est qu’elle a aidé Pam Flowers à être la première femme à traverser l’Arctique seule.

Pam Flowers et son équipe de chiens (dirigée par Anna) ont parcouru une distance de 2 500 milles en 11 mois en 1993.

Races de chiens utilisées pour le traîneau à chiens

Les chiens de traîneau traditionnels ont été choisis en fonction de leur taille, de leur force et de leur endurance. Ils pesaient normalement entre 35 et 70 livres et devaient être suffisamment solides pour tirer une lourde charge. La capacité à supporter des conditions météorologiques difficiles est également un facteur.

Aujourd’hui, les chiens de traîneau sont élevés et choisis sur la base de ces mêmes principes, cependant, les chiens de traîneau modernes sont élevés davantage pour la vitesse et l’endurance que pour la force.

Voici quelques races préférées des mushers ou des traîneaux à chiens.

  • Husky d’Alaska
  • Malamute d’Alaska
  • Husky sibérien
  • Chien esquimau canadien
  • Chinook
  • Chien du Groenland
  • Samoyède

Traîneau à chiens aujourd’hui

L’importance et l’utilisation du traîneau à chiens ont beaucoup diminué aujourd’hui, principalement en raison de l’avènement de la technologie moderne.

Les avions, les voitures et les motoneiges sont devenus la principale source de transport dans les endroits où les traîneaux à chiens étaient autrefois utilisés.

Cependant, nombreux sont ceux qui tentent de perpétuer la tradition du traîneau à chiens. Cela est évident par les courses annuelles, telles que l’Iditarod, qui ont lieu. En fait, beaucoup demandent que le traîneau à chiens soit ajouté comme sport olympique d’hiver.