Kayak sur la splendide rivière Santa Fe à High Springs, Floride

De : Nancy Ferri

Vous vous demandez peut-être si les Floridiens se lassent du grand nombre de lacs, de rivières, de sources et de kilomètres de côtes de l’Atlantique et du Golfe que l’État a à offrir. Est-ce que vous plaisantez? Il y a beaucoup plus d’escapades aquatiques ici que ces aficionados du parc aquatique ne voudraient vous le faire croire. Préparez-vous à vivre l’aventure dans le nord de la Floride.

À trente minutes au nord-ouest de Gainesville, oui, les fans de l’UF Gator Gainesville, se trouve la ville de High Springs, qui compte 6 000 habitants. Bien qu’il ne se vante pas de l’ambiance universitaire des Gators, ses habitants se contentent de garder une ambiance rurale et tranquille.

Parc d’État d’O’Leno

L’occasion s’est présentée pour un séjour de 4 nuits au parc d’État O’Leno de High Springs, construit dans les années 1930 par le Civilian Conservation Corps et l’un des premiers parcs d’État de Floride.

Ses 6 000 acres offrent un terrain de camping composé de 60 emplacements électriques/eau ainsi que deux campings primitifs de groupe. Une partie du parc propose une visite audio interprétative (via un téléphone portable) de ses bâtiments historiques laissés par la ville révolue de Keno, une passerelle suspendue historique de 52 pieds de haut traversant la rivière Santa Fe, un musée CCC, un centre de la nature et kilomètres de pistes cyclables et de randonnées.

La rivière Santa Fe disparaît en fait à un point du parc d’État O’Leno, une caractéristique intrigante de cette rivière. Il se déplace sous terre à travers des cavernes calcaires appelées le système Bellamy Cave, pour émerger à 3 miles en aval à River Rise Preserve. Le Santa Fe commence près de Gainesville et s’étend vers l’ouest sur 75 milles avant de se jeter dans la rivière Suwannee.

La mission principale de notre voyage était d’explorer une petite, mais sensationnelle, portion de ces 75 milles.

Guide de pagaie

Le Département de la protection de l’environnement de Floride propose de nombreux excellents guides de pagayage. Le graphique 2 sur le site ci-dessous montre la rampe de mise à l’eau de High Springs à NW 210e Ln et notre point de vente à emporter de Rum Island. Les pages 5 et 6 offrent une bonne explication du sentier de pagaie de 26 milles de Santa Fe et de tous ses points d’accès. https://floridadep.gov/sites/default/files/Santa%20Fe%20Guide_0.pdf

Chats de troupeau

Nous serions sept lors de notre voyage à Santa Fe en cette matinée pluvieuse fraîche et intermittente. Nous avions décidé de planifier notre propre navette du début à la fin. Comme la plupart des gens le savent, élever des chats n’est pas facile, c’est pourquoi nous avons souvent fait référence à notre groupe de cette manière. Ce qui s’avère être la meilleure intention de commencer tôt finit généralement par manquer une heure en raison d’un ou deux «chats» incapables d’adhérer à la mentalité de troupeau. Aujourd’hui ne serait pas différent, mais telle est la vie.

Mon mari, Dave, et un autre ami seraient les « navetteurs ». Nous avons chargé les kayaks et sommes partis pour la rampe de mise à l’eau de High Springs, à 10 km au sud du parc national. Laissant les kayaks ici, avec moi pour les garder, Dave et un ami se sont rendus au point final, Rum Island County Park, encore 7 miles au sud pour déposer l’un des camions.

Les emplacements des navettes ont parfaitement fonctionné et notre troupeau s’est réuni comme par magie avec tout le monde maintenant à la rampe de mise à l’eau de High Springs. Nous étions prêts à partir pour notre pagaie en aval de 7 milles sur la splendide rivière Santa Fe.

L’aventure commence

Le Santa Fe, comme de nombreuses rivières du nord de la Floride, est connu pour inonder – parfois. Le parc d’État a une poutre en bois près de la rivière marquant les années et les niveaux d’inondation depuis 1964. Le sommet historique a été enregistré à 67 pieds en 1948. Les mois d’hiver ne sont généralement pas une période où vous devez vous soucier des inondations.

Le personnel du parc nous avait avertis de rester à droite pendant que nous pagayions. Pour la plupart, nous l’avons fait, mais nous avons trouvé quelques gros rochers pour éviter ceux qui se trouvaient au fond de la rivière.

La rivière était calme aujourd’hui. Les seules personnes que nous avons repérées le long de notre route étaient nous 7, ce qui nous convenait parfaitement. Avec un ciel couvert aujourd’hui, la rivière a pris une nature plus sombre et tannique, cependant, en regardant directement du kayak, vous pouvez voir une clarté, la croissance de la laitue d’eau et des herbes à longues feuilles poussant sous vous ou apercevoir une tortue nageant par.

Nous nous étions aventurés à moins de 2 miles lorsque nous avons eu l’honneur d’apercevoir deux loutres espiègles sur le rivage. Nous nous sommes assis en regardant les deux monter et descendre, nager d’avant en arrière et même l’un d’entre eux nous a divertis en glissant sur un arbre abattu pour nous regarder brièvement. J’ai fait de mon mieux pour prendre une photo, mais les loutres sont timides et rapides, préférant jouer à « Attrape-moi si tu peux » plus nous nous rapprochons d’elles.

Au Mile 3, nous avons pagayé sous un autre point d’accès à la rivière, la Hwy. 27 Pont. Bien que la rivière puisse parfois avoir un courant plus fort en raison des niveaux d’eau plus élevés, aujourd’hui s’est avérée être plus une promenade en «rivière paresseuse», nous permettant une foulée de pagaie facile et le temps d’admirer la beauté, de rechercher la faune et d’être sur le guettez les nombreuses sources que nous traverserions sur notre chemin.

Au cours de cette pagaie de 7 miles, nous passerions 11 sources situées dans le Santa Fe, comme indiqué sur la carte de la rivière à High Springs Boat Ramp. La grande quantité de sources d’eau douce de la Floride est un phénomène naturel à part entière. Comprendre le système aquifère et son importance pour cet État vaut la peine d’être recherché sur Google pour vraiment apprécier la «vraie Floride» et pourquoi la préservation de l’aquifère est inestimable pour son écosystème.

Certaines sources étaient à peine perceptibles tandis que d’autres fourniraient une bosse ou une rotation au courant. Nous criions, woo hoo, alors que nos kayaks se déplaçaient un peu plus vite, ou nous donnaient un petit tour et tour alors que nous roulions sur l’une de ces sources inconnues bouillonnant sous nous.

Poe Springs

La plus grande source de notre voyage que nous avons rencontrée au Mile 6, Poe Springs. Poe Springs est un parc de jour du comté pour ceux qui souhaitent se rafraîchir dans les eaux cristallines. De Poe Springs coule 45 millions de gallons d’eau à 72 degrés par jour dans la rivière Santa Fe. Notre plan était de pagayer jusqu’à Poe et de jeter un coup d’œil à cette source de 25 pieds de profondeur. Le parc ne semblait pas avoir quelqu’un là-bas en cette journée froide et morne, donc cela semblait être le moment idéal pour une petite exploration.

Plusieurs d’entre nous ont pagayé de toutes nos forces contre le gargouillement de l’eau de source qui se précipitait dans la rivière, cependant, nous n’avons pas pu pagayer très loin. Autant que nous ayons essayé, nous avons été incapables d’aller au-delà de l’affleurement de calcaire sous nous. Nous étions convaincus que si l’eau n’avait monté que de 6 pouces, nous avions pu profiter d’un flotteur au-dessus de cette belle source.

Malheureusement, ce n’était pas censé l’être, et nous n’aurions pas pu avoir une assise suffisamment sûre pour transporter nos kayaks jusqu’au printemps. La prochaine fois, la prochaine fois.

Faune fluviale

On pourrait s’attendre à voir beaucoup de choses le long de ce tronçon de rivière, cependant, nous ne savons pas si c’était le temps ou juste un de ces jours qui n’était pas destiné aux créatures. Alors que nous avons eu la chance de tomber sur les deux loutres amusantes, nous n’avons aperçu que quelques tortues à ventre jaune, des poissons sauteurs qui exciteraient n’importe quel pêcheur et quelques oiseaux de type aquatique. Nous avons entendu des hiboux, nous allons donc les compter.

Sur une si grande rivière, on pourrait penser que les alligators seraient toujours présents. Pour une raison quelconque, Santa Fe n’est pas connue pour sa grande population d’alligators. Cela ne veut pas dire que certains ne sont pas là, mais nous n’en avons vu aucun.

Ed Nu

Je suppose que la plupart des lecteurs de cet article n’ont pas entendu parler de John Edward Watts, alias Naked Ed. Une légende dans son esprit ? Non, Ed était en fait un personnage amical de la lecture de ceux qui l’avaient rencontré et est une légende pour ceux qui aiment les sources de la rivière Santa Fe.

Originaire de Lake City, Ed est tombé sur Lily Springs en faisant du canoë sur la rivière il y a plus de 20 ans. Il est tombé amoureux de Lily Springs, une parcelle de terrain privée, mais l’a trouvée pleine de déchets et mal entretenue. Il a demandé au propriétaire s’il pouvait le nettoyer et prendre soin de l’endroit.

Étonnamment, le propriétaire a accepté et a donné à Ed un paiement sans bail de 20 ans. Né avec une «maladie des os fragiles», Ed se trouvait dans l’impossibilité de travailler et est devenu invalide. Cela s’est transformé non seulement en un chez-soi, mais en un travail qu’il aimait. Il a construit une cabane en herbe (éventuellement sur pilotis) et a déclaré qu’il préférait sa vie printanière et sa propre compagnie.

Finalement, Ed s’est modernisé avec l’électricité et un téléphone. Il est resté en contact avec l’avant-poste de canoë pour voir combien de pagayeurs pourraient se diriger vers lui chaque jour. Ed aimait saluer les pagayeurs à Lily Springs et, par respect, il portait un pagne lorsqu’il s’attendait à voir des gens, mais le nom est resté car certains avaient encore vu Ed sous le nom d’Ed nu.

En 2017, Ed, alors âgé d’une soixantaine d’années, a « pris sa retraite ». Il avait gardé Lily Springs vierge, sans alcool et avait insisté pour qu’il y ait une mentalité d’emballer, d’emballer pour tous ceux avec qui il était en contact. Naked Ed était un très bon gars après tout.

La bataille de Nestlé

Au cours des 15 dernières années, un conseil d’administration bénévole du nord de la Floride (OurSantaFeRiver.org) a mené un effort pour empêcher Seven Springs Water Company d’obtenir un permis à faible coût pour prélever librement un million de gallons d’eau par jour des sources de la rivière Santa Fe.

Seven Springs Water la revendra à son tour à Nestlé qui embouteillera l’eau de source de Floride, à 6 000 bouteilles par minute, et la revendra au reste du monde. C’est beaucoup d’eau et beaucoup de plastique ! La Floride continue d’être inondée par d’autres compagnies des eaux qui sont régulièrement autorisées ou demandent à faire de même.

Le combat continue pour sauver les sources de Floride et son aquifère. Les supporters partageant les mêmes idées peuvent aider à éliminer les plastiques et la nécessité d’utiliser de l’eau de source en réduisant leur besoin d’acheter de l’eau en bouteille. Apprenez d’autres étapes que vous pouvez suivre à www.floridaspringsinstitute.org.

L’île du rhum et au-delà

Rum Island, un parc de comté sans alcool à Fort. White, tire son nom des opérations locales de contrebande et de contrebande au début des années 1900. Pour nous, il a servi de point de sortie sur le Santa Fe au Mile 7

Il y avait plusieurs sources juste au-delà de ce point de départ que nous espérions explorer, mais ces sept kayakistes étaient humides, froids et devaient encore terminer notre navette de retour.

Gilchrist Blue Springs, Ginnie Spring et Rum Island Spring étaient à proximité mais seraient conservés pour notre prochaine pagaie sur le Santa Fe. Dave et moi sommes allés un jour au parc d’État de Gilchrist Blue Springs et les eaux de source bleu glacier étaient fascinantes et dignes d’une expédition en kayak.

Conclusion

Après un transfert en navette en douceur vers notre terrain de camping, nous avons tous déclaré que la journée était un énorme succès. Vous ne savez jamais ce que Mère Nature peut vous proposer, mais avec des températures fraîches et des gouttes de pluie ici et là, nous étions tous heureux d’avoir persévéré et de recommencer.

Conseils : Lorsque vous planifiez une pagaie sur le Santa Fe, vérifiez les niveaux de la rivière car ils changeront en fonction des conditions de tempête et de pluie, en particulier pendant les mois d’été. Il y a plusieurs avant-postes de canoë le long de la rivière si vous souhaitez organiser une navette ou si vous avez besoin de louer. Si deux véhicules sont disponibles, un peu de recherche et de bonnes cartes d’accès peuvent faciliter la navette.

Merci d’avoir fait votre part pour respecter et protéger les sources et les eaux de la Floride.

« Dans chaque marche avec la nature, on reçoit bien plus que ce qu’on cherche. » ~Ansel Adams.