Randonnée sur le sentier Little Cataloochee

VALLÉE DE CATALOOCHEE, PARC NATIONAL DES GREAT SMOKY MOUNTAINS

L’un des parcs nationaux les plus populaires et les plus visités, Great Smoky Mountains, compte 522 427 acres et est réparti également entre le Tennessee et la Caroline du Nord. L’immensité de la nature, les loisirs de plein air et les visites touristiques garderont chaque visiteur engagé et émerveillé par son émerveillement.

La vallée de Cataloochee reste la zone la plus reculée et l’une des plus pittoresques de ce parc. Si vous recherchez la faune, des paysages impressionnants, des structures historiques, des randonnées exceptionnelles et quelque chose d’un peu hors de l’ordinaire, c’est votre endroit.

S’y rendre

La ville la plus proche de Cataloochee Valley est Maggie Valley, Caroline du Nord. Beaucoup de gens connaissent Maggie Valley pour sa beauté, ses possibilités de ski et d’observation des feuilles à l’automne. Il vous faudra cependant sortir des sentiers battus pour trouver votre chemin vers cette vallée unique en son genre.

Votre voyage commence par un trajet de 21 km sur Cove Creek Road en sortant de Maggie Valley. Cove Creek est une route de montagne escarpée, étroite et sinueuse. Il y a 3 miles de route non goudronnée menant et au-dessus de Cove Creek Gap. Il serpente ensuite de l’autre côté de la montagne. Lorsque vous rejoignez le trottoir, tournez à gauche et faites votre descente dans la vallée.

Assurez-vous d’avoir la nourriture, l’eau et les produits de première nécessité dont vous avez besoin, ainsi qu’un réservoir d’essence plein. Il n’y a pas de services commerciaux ici. Il est également déconseillé de conduire un camping-car sur Cove Creek.

Un bout d’histoire

Les Cherokee ont utilisé la vallée de Cataloochee comme terrain de chasse, même au 19e siècle, lorsque les premiers colons ont commencé à s’installer dans cette région après la signature du traité de Holston avec la nation tribale.

En 1834, des familles ont commencé à s’installer ici où les descendants sont restés jusqu’à la fin des années 1930, lorsque la terre a été intégrée au système des parcs nationaux. Finalement, la forêt a récupéré les terres agricoles et les vergers, mais aujourd’hui, une poignée de structures subsistent dans la vallée et sont préservées par le NPS. D’autres encore peuvent être vus en parcourant le sentier Little Cataloochee.

Ouvrages historiques

Big Cataloochee Valley offre aux visiteurs la possibilité de voir plusieurs maisons et bâtiments historiques simplement en faisant le trajet de 13 miles sur Cove Creek Road dans la vallée.

À l’origine une cabane en rondins, la maison Palmer a été construite en 1869. Un ajout encadré et un bardage ont été ajoutés par le fils de Palmer. Il sert maintenant de musée autoguidé.

La chapelle Palmer a été construite en 1898.

La maison Caldwell et la grange ont été construites en 1903 et 1923, respectivement.

La grange Messner, construite en 1905, a été déplacée près de la résidence des Rangers.

La maison Woody, construite en 1880, est située à un mile de la vallée sur Rough Fork Trail. Construit à l’origine en rondins, des pièces et des panneaux supplémentaires ont été ajoutés au fur et à mesure que le bois et les scieries devenaient disponibles.

L’école Beech Grove d’origine, un bâtiment en rondins, a été remplacée par l’école de 1901 qui existe aujourd’hui.

Little Cataloochee, une ramification de Big Cataloochee, ont été rejoints par le sang et le mariage. En 1910, près de 1 300 personnes résidaient dans les deux communautés. Les déplacements pour voir les structures historiques restantes à Little Cataloochee se limitent à l’équitation ou aux bottes de randonnée sur le sentier Little Cataloochee – ce qui est, après tout, le sujet de cet article. Alors, êtes-vous prêt à faire cette randonnée ?

Petit sentier Cataloochee

Après avoir erré dans la vallée de Big Cataloochee et visité quelques sites historiques, nous nous sommes dirigés vers le début du sentier Little Cataloochee.

Depuis la vallée, l’accès au sentier se fait par une route de gravier nommée Pretty Hollow Gap juste au-delà de la chapelle Palmer. Votre randonnée initiale de 0,8 mile sur cette route de gravier vous mènera au début du sentier.

Le sentier est un aller-retour et sa longueur varie en fonction de la distance que le randonneur souhaite parcourir. Notre objectif aujourd’hui était l’église baptiste Little Cataloochee, faisant de notre randonnée totale 8 à 8,5 miles. Le sentier continue encore 2,1 km au-delà de l’église, vous emmenant à Hannah Cabin, le dernier bâtiment historique de ce sentier.

Alors que nous nous dirigions vers Pretty Hollow Gap, nous avons constaté que Palmer Creek était parallèle le long de cette route de gravier, ce qui provoquait des bruits de ruisseau au début de notre voyage. À la jonction avec Little Cataloochee Trail, nous nous sommes dirigés vers la droite.

Les deux prochains miles sont en montée lorsque vous traversez Noland Mountain. Il n’est pas nécessairement intense, cependant, il est continu. Dans ces deux premiers milles, vous trouverez une série de traversées de ruisseaux sur la branche Little Davidson. L’utilisation de marchepieds de ruisseau est un plus, cependant, si de fortes pluies sont tombées récemment, vous découvrirez peut-être à quel point ces bottes de randonnée sont vraiment imperméables.

À 1,5 miles, toujours en traversant Noland Mountain, vous remarquerez un mur de pierre, très probablement recouvert de verdure, qui est une ruine de l’ancienne ferme Messner. Messner s’est essayé à divers métiers et à l’agriculture, mais c’est finalement un verger de pommiers qui a apporté la durabilité à la famille Messner.

Alors que vous commencez à descendre de l’autre côté de Noland Mountain, vous pourriez être soulagé que votre ascension soit terminée. Bien que l’inconvénient semble plus facile, il s’agit d’une forte baisse et rappelez-vous que vous devrez remonter cela (maintenant décliner) sur le revers de votre véhicule. Le sentier a quelques lacets à ce stade.

Il est temps d’ajouter que lors de notre voyage en camping-car à Maggie Valley, mon mari, Dave, et moi avions invité un ami, vivant à Asheville à l’époque, à faire une randonnée avec nous. Nous avions tous les trois décidé de porter une cloche d’ours et une corne à air de petite taille lors de notre randonnée. J’étais responsable de la cloche de l’ours, ce qui était un travail assez facile, tandis que Janelle portait la corne à air. Nous pourrions également ajouter que nous faisions de la randonnée pendant la saison de reproduction des wapitis, qui s’étend de la mi-septembre à la fin octobre. Pour ma part, j’étais plus inquiet de voir un ours (ce que nous n’avons pas fait) le long du chemin qu’un wapiti.

En parcourant l’un des lacets, nous avons rapidement remarqué une femelle wapiti devant nous. En fait, nous nous sommes sentis soulagés pour une raison quelconque que ce soit une femme et non un homme. C’était un bon moment pour s’arrêter, garder une distance de sécurité, observer et voir ce qu’elle a décidé de faire. Nous savions ce que nous faisions, ce qui n’avançait pas plus loin. Nous avons fait une pause, bu de l’eau et attendu. Elle ne semblait pas particulièrement dérangée par 3 personnes qui la regardaient.

Je savais que Janelle voulait essayer ce klaxon à air de la pire des manières. Je n’étais pas fan de l’idée, mais nous étions tous prêts à ce que Mme Elk continue. Janelle actionna brièvement le klaxon. L’élan n’a pas bougé. Nous avons attendu, l’avons sonné une fois de plus, pendant que je sonnais furieusement la cloche de l’ours, et finalement elle a compris l’allusion et a quitté le sentier dans la forêt. Nous étions de nouveau en route.

Nous nous sommes sentis comme si une oasis était devant nous lorsque nous sommes tombés sur notre premier bâtiment historique, Cook Cabin. Cette cabane, construite dans les années 1850, a été restaurée dans son originalité par NPS dans les années 1990. L’une des dix filles de Daniel Cook a épousé Will Messner, dont nous avons récemment parcouru les ruines agricoles. Ce lieu semblait un cadre magnifique pour une ferme. Il était assis sur Coggins Branch, donnant à la famille Cook un approvisionnement en eau fraîche.

Au-delà de Cook Cabin se trouvait notre objectif de Little Cataloochee Church. Le sentier est devenu plus un chemin de terre à ce stade, et vous pouvez imaginer que les familles d’autrefois l’utilisaient alors qu’elles se rendaient à l’église le dimanche matin. La route semblait plate à cet endroit ; une randonnée beaucoup plus facile pour nos prochains 0,7 milles.

Alors que nous gravissions la crête herbeuse, l’église emblématique était assise devant et au centre. Nous avions atteint notre objectif. Des familles locales ont travaillé ensemble pour construire cette église en 1889. Vingt-cinq ans plus tard, Will Messner a conçu et construit le clocher de l’église. Pour compléter le beffroi, la famille Hannah a fait don de sa cloche de 400 livres.

Ce cimetière d’église irénique présente des tombes datant des années 1830. Nous avons été surpris de constater le nombre de jeunes femmes et de bébés enterrés ici, mais nous oublions aussi que l’accouchement à cette époque n’était pas pour les âmes sensibles. Il y a trois autres cimetières situés dans la partie carrossable de Cataloochee Valley. Chaque année, un jour de juin, les descendants se rassemblent dans ces cimetières pour se souvenir et honorer les membres de la famille.

À environ 2 km de l’église se trouve Hannah Cabin. Entre l’église et la cabane, plusieurs vestiges d’outils, de matériel agricole et d’anciennes structures se trouvent. Evan Hannah est arrivé dans la vallée de Cataloochee dans les années 1830 et est connu pour être l’un de ses premiers colons. Nous manquions de temps, d’eau et d’énergie pour notre randonnée de retour, nous avons donc décidé de renoncer au kilométrage aller-retour supplémentaire pour voir Hannah Cabin. D’après ce que j’ai lu, planifiez-le, car il vaut le détour.

Notre retour vers la vallée nous a semblé beaucoup plus rapide – n’est-ce pas toujours le cas ? Bien sûr, nous avons raconté notre périple en passant devant tout ce que nous avions déjà vu, sauf l’élan ! Nous avons fait une pause à Cook Cabin pour manger une barre granola et boire de l’eau. De là, nous avons eu la tâche difficile de l’autre côté d’une marche plus raide sur Noland Mountain. Cela semblait plus fatigant qu’au début de notre journée, mais à partir de là, c’était en descente pour la randonnée restante.

Une fois au-dessus de Noland Mountain, nous avons remarqué quelques piquets de cheval qui semblaient être un endroit idéal pour reprendre notre souffle et boire plus d’eau, qui était maintenant presque épuisée.

Au carrefour, nous avons tourné sur Pretty Hollow Gap et nous savions que nous serions bientôt de retour dans la vallée. Notre randonnée nous a pris 5 heures, ce qui semblait raisonnable lorsque nous nous sommes arrêtés pour faire du tourisme et attendre cette femelle wapiti. Ce fut une journée bien remplie et qui vaut vraiment la peine d’être refaite.

La faune de la vallée

Notre journée était en fait sur le point de devenir beaucoup mieux. En fin d’après-midi, alors que nous marchions vers notre véhicule, nous avons été récompensés en voyant plusieurs wapitis paître dans la vallée. Quelle vue magnifique ! Bien que nous n’ayons pas vu de taureaux wapitis se battre pour attirer l’attention d’une femelle, nous les avons vus et entendus sonner leurs appels de clairon dans la vallée. Nous avons eu la chance d’être au bon endroit au bon moment.

D’autres personnes avaient fait le trajet sur Cove Creek Road en fin d’après-midi dans l’espoir de voir des wapitis. Des panneaux avertissaient les gens de garder leurs distances. Après tout, c’était la saison des amours des wapitis, également connue sous le nom de l’ornière, et les wapitis mâles sont connus pour être dangereux avec un comportement imprévisible. Ils peuvent peser plus de 1 000 livres. Chaque année, quelqu’un ne respecte pas les règles de sécurité et des blessures humaines se produisent. Pendant le rut, personne n’est autorisé dans les champs de la vallée à toute heure du jour ou de la nuit. Restez sur la route et restez à proximité de votre véhicule.

Le wapiti parcourait autrefois le sud des Appalaches et les régions de l’est des États-Unis, mais a été éliminé dans cette région par la chasse excessive et la perte d’habitat. Les groupes de conservation se sont inquiétés du fait que les wapitis se dirigeaient vers l’extinction. Le National Park Service a réintroduit 52 wapitis dans la vallée de Cataloochee en 2001. En 2016, leur nombre était passé à 200.

La plupart des wapitis sont munis d’un collier radio et surveillés, car les gardes forestiers sont en mesure de le faire. Plusieurs wapitis ont migré vers la région de Cherokee, en Caroline du Nord. C’est un avantage pour l’environnement de la vallée de Cataloochee d’avoir à nouveau le wapiti errant sur ces terres comme il l’a fait il y a des centaines d’années.

Une variété d’espèces d’oiseaux, des dindons sauvages et des cerfs de Virginie sont couramment observés ici. L’ours noir habite aussi cette vallée.

Conclusion

Cette expérience unique est à votre entière disposition. Les Great Smoky Mountains semblent être sur la liste de tout le monde. Cochez-la et rendez-vous dans la vallée de Cataloochee. Mis à part Little Cataloochee, de nombreux sentiers attendent d’être explorés.

Le paysage paisible est inspirant. Que vous le regardiez depuis la vallée, que vous fassiez de la randonnée sur les sentiers, que vous peigniez un tableau ou que vous respiriez tout simplement, vous êtes sûr de trouver un calme et la raison pour laquelle ces premiers colons ont élu domicile à Cataloochee il y a de nombreuses années.

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